Челф

– Проваливай, остроухий, – дрожащим светом факела стражник выхватил из тьмы припозднившегося гостя. – Ты отказал хозяину, Ледар. Разговор с тобой теперь короткий. 
Эльф уверенно шагнул навстречу: 
– Я передумал, человек. И, если ты сейчас же не доложишь Мастеру… 
Страж хмыкнул от удивления: 
– То, что, а? Напугать меня решил, чучело лесное? – солдат выставил подбородок и впился взглядом в большие голубые глаза Ледара. – Знаешь, сколько таких от моего меча в битве за Древо полегло? 
Эльф подошел вплотную и схватил человека за грудки: 
– Гордишься, что рубил наших женщин и детей? – процедил Ледар сквозь зубы. 
Ощутив подъем над землей и взболтнув ногами, страж вцепился в ножны. 
– Что за шум? – раздался голос по другую сторону ворот. 
Тихо скрипнули петли и в сопровождении телохранителей во двор вышел старик в белых одеждах: – Ледар, прошу, отпусти моего воина. 
Выставив перед собой короткие копья, телохранители приняли боевую стойку. 
Из-за жалкого человечишки эльфу проблемы были не нужны, потому сразу бросил стража на землю и, приложив руку к груди, опустился на одно колено: 
– Как пожелаешь, Мастер Аун. 
Старик улыбнулся и жестом приказал нерадивому стражнику удалиться: 
– Что привело тебя в столь поздний час? Неужели передумал – спустишься со мной в Гробницу под Древом?
Не поднимая головы, Ледар ответил:
– Говоришь со мной как с равным, будто мы оба хозяева своих судеб. Только ты теперь хозяин целых двух: своей и моей.
– Ты волен делать, что заблагорассудится, Ледар. 
– Неужели? – спросил эльф и одарил старика пронзительным взглядом.
– После капитуляции, – отведя взгляд, заговорит Мастер Аун, – у твоего народа появился выбор: купирование и жизнь среди нас или резервация…
– Ты знаешь, о чем я. После нашей беседы я вернулся в пустой дом. Соседи молвят, что его посетили солдаты и теперь моя семья в темнице за тяжкое преступление, о котором запрещено говорить.
– Что ж. Ситуация не из легких, но…
– Ты можешь мне помочь, как иначе, – с ухмылкой договорил Ледар за старика.
– Да, только не подумай… Я… 
– Тут не причем, ясно, – сказал эльф и поднялся с колен.
– Хорошо. Только помимо твоего согласия есть еще один момент, – старик заискивающе взглянул Ледару в глаза. – Раз ты будешь работать с человеком…
– Знаю. Мне отрезать их самому или у тебя на такой случай найдется нужный человек?
– Найдется. Завтра. Церемонию проведем к обеду на площади. 
Эльф скрестил руки на груди и поинтересовался, не много ли чести.
– В самый раз. Все-таки сын вождя пополнит наши ряды.
– А мои жена и дочь?
Старик с довольной ухмылкой ответил:
– Увидишь их завтра живыми и здоровыми.
***
К назначенному времени люди старика не притащили на площадь разве что мертвых: жители форта, люди из деревни и эльфы из резервации пришли в таком количестве, что на площади и камню теперь негде было упасть.
– Вот же черт, – оценил Ледар масштаб собрания, ступив в каменный круг на возвышении. Там его появления ожидали Мастер Аун со свитой и лекарем.
– Прошу тишины, – обратился старик к собравшимся. – Сегодня важный день для наших народов. Всеми уважаемый Ледар принял мое предложение: теперь он станет частью нашего общества, чего я желаю и всему лесному народу. Столько возможностей открывается, если ты человек: доступ в Полисы и на другие континенты. Образование, работа и все сопутствующие материальные блага.
Ледар не удержался и, прикрываясь кашлем прошептал: “Хватит трепаться”.
Старик на мгновение осекся, но продолжил:
– Прошу, Ледар. Присядь на камень, и наш уважаемый лекарь проведет ритуал.
– Одумайся! – крикнули из толпы.
– Мы вызволим твою семью, вождь! Не надо, – прозвучало следом.
Мастер окинул толпу гневным взглядом, указательный палец напрягся в ожидании цели, на которую старик с большой охотой спустил бы стражу.
– Вождем был мой отец и мой старший брат… на день. Не я, – Ледар собрал белоснежные волосы в хвост, открыв тем самым уши.
Толпа замерла. Мастер Аун не стерпел и рявкнул на старика с раскаленным ножом в руке: – Пошевеливайся!
Вдруг на возвышение забрался юноша-эльф и приставил к шее Ледара тонкое изогнутое лезвие: “Вождь, только скажи и я все сделаю быстро.”
Мастер Аун смекнул, что пора использовать козырь, и воины выставили на показ жену и дочь Ледара.
– Нет, брат мой, – прошептал Ледар, – Я не Вождь и приказывать тебе не могу.
На глазах юноши выступили слезы и под недовольные возгласы толпы стража увела паренька из круга.
– Действуй, человек, – сказав это Ледар склонил голову.
Под вздохи сородичей и освистывания людей купирование было совершено. Лекарь нанес поверх ожогов мазь и удалился. Мастер Аун подошел поближе, чтобы увидеть результат:
– Твоя семья свободна, и ты теперь че…
– Эльф! Эльф! Эльф! – скандировали жители резервации.
Старик рассердился:
– Я сказал ЧЕ…
– ЭЛЬФ! ЭЛЬФ! ЭЛЬФ! – закричала толпа еще громче.
– Челф стало бы, – усмехнулся Мастер Аун. – Неважно. Теперь ты можешь работать с людьми. Даю время до вечера, а после отправимся к Древу. Вопросы есть, челф?
– Нет, Мастер. Могу идти?
Старик кивнул.
***
Как только солнце наполовину скрылось за горизонтом, Ледар отправился к дому Мастера Ауна. Идя по улочкам, он ловил на себе испуганные взгляды сородичей. Нет, они не боялись за него, ведь он еще так молод и полон сил, – они боялись за будущее всего народа. Если наследник примкнул к людям, то дни эльфов сочтены… Только они еще не знали, ради чего действительно Ледар лишился кончиков ушей.
– Мастер, – поклонившись, обратился к старику Ледар. – Все ли готово?
– Все, дорогой друг, можем отправляться. Выбери в конюшне кобылку – и она твоя. А конюх снарядит ее в дорогу.
– Спасибо, Мастер. Дорогой подарок.
– Что ты, – расплылся в улыбке старик. – Это такой пустяк в сравнении с тем, что ты сегодня сделаешь для человечества – откроешь Обитель Эльфов! Место, где по легенде зародился твой народ и где он может возродиться!
– Так ты знаешь, что это не просто Гробница.
– Земля слухами полнится.
– Тогда что ты надеешься там найти?
– Не только богатства, но и знания, тайны – в общем все!
– Там только корни и скелеты предков, – сказал Ледар и зашагал в сторону конюшен.
– Если так, – прошептал старик, – то ты бы сразу согласился и не пришлось бы трогать семью.
Солнце зашло, и группа отправилась в сторону Старого Леса.
– Мастер Аун, позволь поинтересоваться, – обратился Ледар.
– Конечно, спрашивай.
– Почему поехали ночью, когда днем было бы гораздо удобнее и безопаснее?
– С нами воины, значит о безопасности не стоит беспокоиться. А по правде, в Древе еще теплится жизнь, и с наступлением ночи прекрасное зеленоватое свечение ветвей завораживает каждый раз как в первый.
– Понимаю, отцу раньше приходилось изрядно потрудиться, чтобы найти меня в его кроне и загнать домой.
– Забавно.
Толщиной в несколько эльфийских домов и высотой с десяток курганов, Великое Древо раскинуло корни от края гор до Темного Озера. Группа с час приближалась к нему, завороженно наблюдая за колышущимися на ветру светящимися ветвями.
– Волшебное зрелище, – восхищенно прошептал Мастер Аун.
– Несомненно, – подтвердил Ледар. – Вот мы и на месте, можно спешится. Слева, среди корней, есть каменная плита – это вход.
– Понадобится потомок Первого Вождя: на камне кровью нарисует знак и произнесет он заклинание.
– Вы хорошо осведомлены, – удивился Ледар.
– Такая у меня работа, челф, – всё знаю!
– Всё да не всё, – пробормотал Ледар и кинжалом сделал надрез на ладони.
Символ нарисован, заклинание произнесено: из щелей повалила вековая пыль и каменная плита со скрежетом ушла в сторону.
– Идем, – сказал Ледар и повел спутников в образовавшийся проход.
Группа продвигалась медленно: дивилась чудесным и доселе неизвестным растениями, их магическому свечению, формам и движениям как у живых существ.
– Что это? – поинтересовался один из воинов, с опаской касаясь светящегося стебля.
– Это все есть Древо, – ответил Ледар. – Смотри, не повреди – прояви уважение.
Мастер Аун ударил воина по руке, чтоб неповадно было ему и его сотоварищам.
– Мы почти пришли, – Ледар остановился у огромной арки с рунами и обернулся посмотреть, все ли поспевают.
– Это чудесное место, – радостно заявил Мастер. – Спасибо, что открыл его нам.
– Не спеши благодарить, старик, – ответил эльф и повел группу в глубь Гробницы.
Старика ответ насторожил, но эйфория от происходящего быстро усыпила интуицию.
Тем временем ступени привели под огромный свод, где светящихся растений было еще больше и еще больших размеров отростки колыхались в своем неспешном темпе.
Старик увидел в центре зала огромное образование, по форме напоминающее сердце: сквозь маленькие трещинки пробивалось зеленоватое свечение, тускло мерцающее в такт остальной присутствующей флоре.
– Неужто это Сердце Древа? – Мастер Аун от нетерпения побежал вперед, коснулся ладонями плиты под каменным образованием и с выдохом облегчения присел.
– Ты прав, – сухо ответил Ледар. – Я выполнил уговор – привел тебя в Гробницу.
– Ты что-то задумал? – насторожился Мастер Аун и его сопровождающие. – Смотри у меня: нас много, а ты один…
– Ты говорил, что ищешь сокровища и знаний, и я могу все это дать.
– Что-то не вижу я здесь сундуков или драгоценных камней, значит есть секрет?
– Я снова должен нарисовать знак и произнести заклинание, тогда ты все увидишь. И познаешь древнюю тайну.
– Ты видел это раньше?
Ледар подошел к плите и с трепетом коснулся:
– Нет, – ответил он. – Но я чувствую энергию этого места и теперь верю еще больше –  все получится.
Старик посмотрел на эльфа широко открытыми глазами и, жадно потирая руки, приказал:
– Сделай это! Открой мне знания! Покажи, что скрывает это место!
– Да будет так. 
Ледар зажал порез и багряные капли снова собрались в ладони. 
– Давай, давай, – бормотал старик, предвкушая самое грандиозное событие в своей жизни.
Эльф начертил круг и прошептал заклинание, а Мастер Аун закрыл глаз и развел руки в ожидании чуда. Но чуда не произошло, лишь с верхнего этажа послышался скрежет плиты и гулкий удар камня о камень.
– Что? – начиная выходить из себя крикнул Мастер.
Ледар сел там, где стоял, закрыл глаза и ответил:
– Я запечатал Гробницу. Форт остался без командующего и его свиты – через недельку обычный люд и мои братья смекнут в чем дело. 
– Ах ты подлая змея!
– Мы останемся здесь до конца наших дней – выхода нет.
Старик подбежал к эльфу и схватил за грудки:
– Да я тебя сейчас! 
– Правильное решение, – ответил преспокойно Ледар. – На равных я вас всех переживу и спокойно выйду на поверхность.
Старик не сдержал гнев и начал бить эльфа своими увесистыми перстнями по лицу. С каждым ударом крови на плите становилось все больше, в глазах Ледара потемнело и сознание начало понемногу отрываться от реальности.
– Ах ты древолюб проклятый! Как ты посмел, – Мастер Аун дошел до исступления. Силы покидали, но, несмотря на одышку, старик продолжал кричать. – Я тебе… череп размозжу! Я…
Кровь Ледара просочилась в скрытые желобки, сердце Древа неожиданно забилось чаще.
– Вот оно! Вот оно что! – старик взялся за эльфа с новой силой. – Ха, уродец. Я еще получу знания! И я еще выберусь отсюда!
С характерным звуком трещинки начали расходиться, зеленоватое свечение становилось ярче, пока Сердце Древа не освободилось от каменной скорлупы.
А Ледар меж тем умирал. Старик нанес увечья, несовместимые с жизнью. Эльф короткими рывками хватал воздух, пока свечение Сердца не ослепило его и окончательно не вытолкнуло из реальности.
– Здравствуй, вождь, – ворвался в мысли Ледара женский голос.
– Я умер и попал на небо?
– Нет, дитя мое. Но это вот-вот случится.
– Кто ты?
– Я – Мать всего живого, Мать твоего народа…
– Ты – Великое Древо?
– Да, вождь.
– Но почему ты говоришь со мной?
– Я вижу твои воспоминания: ты знаешь о моей силе и сам ответишь на вопрос.
– Ты… Ты действительно можешь возродить наш народ?
– Да. И плата уже внесена: твоя кровь и плоть отданы моему Сердцу.
– Но как ты сделаешь это, если моих братьев и сестер на всей земле осталась маленькая горсть?
– Ты почти стал человеком: я вижу, через что ты сегодня прошел…Челф?! Серьезно?
– Да, Великая Мать.
– Так вот знай, что в отместку все, кто сейчас живут на моей земле, – до куда добираются мои корни и дети, – станут сегодня не почти, а настоящими эльфами! Благодаря твоей жертве народ вновь обретет величие и продолжит чтить Природу. А теперь расслабься. Считай, что все уже позади. Оставь тело и отправляйся наверх – к своим родным: отцу, матери, брату. А за семью не беспокойся, она будет в полном порядке… 
– Спасибо.
– Ты молодец, Великий Вождь.